API经济:企业数字化变革的催化剂?

API经济:企业数字化变革的催化剂?

来自: Jimmy Hu|2016-08-02 1409 4

每一次的工业革命都使得生产效率大幅跃升,与之相随,企业的运营方式也在同步变革。进入信息工业时代后,摆在我们眼前最重要的问题是:该如何打破封闭的系统,让企业内外充分连接和互动?

API经济正是这个问题的答案。API经济已成为在各行业中驱动数字变革的主要力量,它帮助企业领导人实现公司转型、围绕现有产品打造新的生态系统,以及变现核心资本、服务和产品。

到2018年, API经济预计将成为一个2.2万亿美元的全球市场。那么,该如何理解扮演“技术胶水”的API,以及由此产生的API经济呢?


从历史发展,追溯“连通性”带来的经济指数级增长

在深入展开之前,我们先来回顾下历史。

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上图是公元前1万年到公元1800年的全球人均GDP:虽然看起来几乎是一条直线,但实际上它是一条曲线。这表明人类1万多年中几乎没有飞跃式发展。

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快进到大约公元1800年,第一次工业革命发生时,机械生产和蒸汽动力开始被采用,出现了一定量的自动化,从而使得增长略微加快,生产效率有所提升。

此后,第二次工业革命带来了大规模生产以及电能,从而进一步提高了自动化水平。更重要的是,它带来了连通性,实现了信息交换。随着信息技术和电子工业的建立,连通性变得更加成熟,生产力以及经济发展几乎呈指数增长。随着时间的推移,连通性实际上开始直接促进了更高的自动化水平。

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为了解连通性的兴起是如何改变企业运营方式的,我们可以循着时间来看下整个演变过程:

企业1.0:垂直整合

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由于缺乏连通的信息以及可触及的全球范围的供应商网络,对于大多数希望获得显著且独特的竞争优势的企业来说,他们需要控制价值链的各个部分,包括原材料、零部件、制造和分销。

企业2.0:分布式

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随着基本类型的连通性的出现,以及工业和服务业也更为成熟之后,企业开始利用本地及全球供应商网络来服务于其非核心组件,运营及服务等。并开始投入更多精力来专注于他们自身核心的增值业务,比如研发、战略以及品牌建设。

企业2.5:具有网络支持的分布式

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互联网使得B2B以及B2C沟通更加有效和具有扩展性。企业可以更为轻松地与客户、供应商以及合作伙伴连接,并开展业务活动。对于大部分企业来说(除了基于互联网的科技公司或者电商以外),这是从2.0基础上的大幅提升,但并非根本上的变革。

企业3.0:灵活及可组合的

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我们目前正在开启一个具有高连通性和自动化水平特征的时代——企业可以从供应商及合作伙伴那里采购各种运营、资源以及技术部件(包括曾经被认为是核心竞争力的模块),并组成适合他们公司的、灵活的、独特的最佳配置,同时在保证可视性以及透明度的前提下,将外部模块以及内部运营流程精简及一体化(随后会有一些具体行业案例)。

数字化变革,以及IT基础设施和云计算的推动使得企业“3.0”变成可能,并不断地发展和成熟。

当然,在其成为一个只需更少的精力和更低的成本的实践之前,它仍面临不少挑战(尤其在中国)。其中一个最主要的挑战是——我们如何使企业内外不同的系统及部件(包括客户、合作伙伴、供应商以及设备在内的各类系统)能够相互沟通,从而获得简化的业务逻辑,以及可交换、可同步的数据?

这些系统通常没有相互通信的协议,甚至可能任意两个系统使用的技术相距10年之遥(我们称之为遗留系统)。随着云和网络基础设施的日益强大,以及设备连通性的发展(例如物联网),网络连通性似乎已不再是主要问题。那么,企业如何才能解开公司内外的封闭系统,并让他们相互连接和互动呢?

企业如何进入连通性的下一个阶段?

应用程序接口(APIs)以及API经济或许是问题的答案。

向不太熟悉API是什么的读者解释下,API就是扮演技术“胶水”角色的软件,帮助企业内外的不同系统在基于业务逻辑和数据的基础上相互连接和整合。这些系统可能由一系列的软件、应用、数据源、硬件以及设备组成。

API业务,以及通过API进行的业务功能、性能等方面的商业交易,通常被称作“API经济”。

全球的API经济正是当今正在各行业中驱动数字变革的主要力量。它帮助企业领导人实现公司转型、围绕现有产品打造新的生态系统,以及变现核心资本、服务和产品。到2018年, API经济预计将成为一个2.2万亿美元的全球市场。

API经济如何为各种垂直行业增加革新性的价值

下面为大家分享一些我觉得有趣的例子。

零售

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零售行业看上去仿佛是最没可能采用API经济的行业,但是你可能会为零售API生态系统的发展速度而感到惊讶。领先的零售商目前使用API来提升以及个性化多触点的(包括店内服务、网络、移动APP等)客户体验,同时简化内部运营和同步他们不同的系统(商品目录、产品搜索、订单提交、库存管理等)。内部系统数据也与个人客户档案和接触点同步,最终为客户体验增添更多的关联性,提升客户参与度,增加销量以及客户忠诚度。

银行

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银行,这些世界上最古老的金融服务组织,相对而言,并没有抓住本该属于他们的数字变革契机。他们被传统的IT基础设施、高昂的实体运营成本,以及新产品的繁琐部署所拖累,增长开始变得缓慢,创新也变得停滞不前。好消息是,一些银行开始变得更加灵活,拥有更多“可编程化”及平台性的特征。这应该归功于谁?没错,一个API经济及战略。

1)帮助银行更快、更高效以及更加可扩展地实现用户获取、引导、以及产品发现流程;

2)允许一个生态系统围绕银行平台而发展,即与金融、金融技术,以及支付系统等合作伙伴进行协作和整合,将他们作为渠道和工具;

3)允许银行变成一个开放式平台,为创业者提供已建立的基础设施和监管基础,并最终为银行增加价值和变现方式。

物联网(IoT)

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有人说API带动了IOT的增长,也有人说一个发展的IOT生态系统推动了对于强大的API及API经济的需求。当然,你也可以认为这两方面说的都是事实,两者有着循环和共生的关系。

IOT的完整价值在于它的连通性,即多台设备上的应用程序(仅一台设备几乎没有价值)如何连接其他设备上的其他程序,通常是通过云的连接。一个可持续发展的IOT生态系统需要可靠的、安全的,以及产品化的API,使这些应用程序基于功能和数据层面跨设备地通讯。拥有一个健康的API经济将形成一个正向的网络效应,促进一个更大、更多样化的IOT生态的成长和发展。为IOT创造一个强大且无谬的API生态是一个极具挑战性的任务,因为这一领域肩负着连接“任何”和“所有”的艰巨任务,并需要强有力的内部或者第三方API管理及分析能力,高效性和可扩展性,以及严格的设备安全措施。

医疗

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在中国,一个适用于医疗行业的API生态系统几乎不存在,但是海外的大型医院及医疗集团已经在飞速地通过实施API体系来为整个医疗价值链以及医学研究社群提升数据可用性。这可以在患者、医疗记录、医生以及医院等多个层面上促进更加有效的互通及合作。因为医疗信息的机密和敏感性,API管理工具和最佳实践需要确保数据以一种安全以及权限可控的方式分享。

API经济,将给数字营销带来独特的价值主张

营销广告技术领域

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最后,我的个人的最爱“营销技术和广告技术”,这是一个“一旦推动强大的API经济,将会拥有相当独特的价值主张”的领域。在一个理想的环境中,这个生态以及其中的各种系统可以实现基于受众数据的实时连接和编排。终端用户,也就是营销人或者代理商(或者生态系统中的营销平台),可以运用统一的数据段来实现跨渠道、跨平台,以及跨设备的定向。

与此同时,API经济能够简化流程,并允许终端用户去设计受众(包括cookie以及设备ID等)历程。生态系统中的各种非购买工具(分析、数据管理、防作弊、品牌安全、优化、数据可视化等)也应当可以通过API接入相同的受众级别数据层,以提供其他的增值服务及功能。这可以通过一个重视数据以及功能两个层面整合的API经济来得以实现。

对营销技术和广告技术来说有一个独特的挑战,那就是分开搜集的受众级数据无法跨平台使用,除非他们跨系统地实现实时同步。对于这一挑战,我认为更多是商务障碍而非技术障碍。开放、以及多向的数据交换及分享,对于解决行业中的一些难题来说将是一个催化剂,例如跨设备受众匹配和定向。目前,确定性的设备匹配能力(依靠跨设备登录数据)更多地被拥有相当数量的用户数据的“围墙花园”公司所使用。一个更加可持续的及通用的方法是概率性匹配,使用将概率模型和大量跨设备数据量相结合的方式。当国内生态体系中的数据分享和同步协议更加标准化时,概率性匹配将获得更高的增速和成熟度。

对于这个领域的公司而言,API经济将驱动跨平台整合、协作和变现,以及跨生态系统的进一步专业化、细分化以及核心竞争力提升。这一概念也经常被称作“开放式生态”(open ecosystem)。当一个生态中“开放”的部分达到一定程度上的互通互联,它会变成一个巨大的实体,并作为一个整体,相较“围墙花园”获得一定的竞争优势。

目前,这个领域的API经济在中国刚刚起步(其在西方已经达到成熟的阶段),但在国内的发展速度可观。我们看到许多平台目前在功能和数据层面都是封闭的,没有在其产品周边连接的生态。在另一方面,广告主和代理商对于基于功能和数据层面整合系统的能力需求日益增加。供应商和平台需要开始实验、启动,或者改善(取决于他们目前所处的阶段)他们的API实施计划,来最大化变现机会。

总结

在这篇论述中,你或许已经注意到一些反复出现的主题,从概念层面上概括了API经济的整体价值:

信息以及数据的交换、同步,以及对称

通过周边的生态系统或者价值链实现变现

整合及简化流程

通信及协作

一旦任何API生态系统接近成熟阶段,以上所述的这些价值都将实现。国内的API经济还有很长的路要走——它首先从理解其价值主张和实际实施的关键步骤开始(阅读这篇文章就是第一步)。由于经济、发展阶段、以及基础设施等因素(比如本地化云计算基础设施等),中国的API经济在一开始还只能作为一个独立于全球体系之外的生态系统而存在。但是没关系,国内市场的规模足够大。

此外,某些领域已增长到足以实现规模经济效益的大小。API经济并非适用于每个企业的。对于那些它可能提供价值,但还没有任何实施的企业而言,他们首先需要定义他们在周边潜在的API生态系统和价值链中,应该扮演怎样的角色,并且计算和规划出短期和长期成本、价值和里程碑。


在此之后,可以开始着手创建一个产品化的API路线图,并在正确的时间点,与正确的合作伙伴开始实验(不同行业的合适时间点是不同的,虽然先行者或许将有一定优势),从而健康地启动整个API计划的落地实施。

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